Recettes traditionnelles

Les médecins ont utilisé un sac à sandwich en plastique pour garder ce bébé prématuré en vie

Les médecins ont utilisé un sac à sandwich en plastique pour garder ce bébé prématuré en vie

Lorsqu'Isaac Derwent est né deux mois plus tôt lors d'un travail surprise, les médecins ont utilisé un sac à sandwich pour réguler sa température

Le sac à sandwich a été utilisé sous une couverture pour aider la peau du bébé à retenir la chaleur et l'humidité plus efficacement qu'une couverture seule.

Les médecins de l'hôpital Derriford à Plymouth, en Angleterre, ont utilisé un sac à sandwich en plastique pour aider à garder un bébé prématuré au chaud alors que l'enfant était transporté d'urgence aux soins intensifs.

"Juste après sa naissance, Isaac a été mis dans un sac en plastique et les médecins ont dit que l'idée derrière cela était de réguler la température de son corps", a déclaré la mère du bébé au Sun. "C'était assez choquant d'accoucher et puis la première chose qui se passe est de mettre votre bébé dans un sac à sandwich."

Isaac Derwent – ​​né 10 semaines plus tôt – ne pesait que trois livres et 11 onces à la naissance et a été placé dans une unité de soins néonatals. Là, un incubateur a été utilisé pour recréer un environnement utérin. Cinq semaines plus tard, Isaac était assez bien pour être ramené à la maison et sa famille organisera une campagne de collecte de fonds pour la maternité de l'hôpital en mars.

L'histoire d'Isaac, bien qu'inhabituelle, n'est même pas la première fois que les médecins du même hôpital utilisent un simple sac à sandwich pour soigner un bébé prématuré. En octobre, le personnel de Derriford a utilisé un sac à sandwich de Tesco pour réchauffer Pixie Griffiths-Grant, née 20 semaines plus tôt et pesant 1,1 livre à la naissance.

Puis, presque immédiatement après la naissance, le poids du bébé est tombé à seulement une livre. Pour réguler la température corporelle, les médecins ont placé Pixie dans un sac à sandwich avant de l'envelopper dans des couvertures, un moyen simple de s'assurer que la température du bébé serait régulée. Pixie va aussi bien maintenant et a pu rentrer à la maison avec ses parents lorsqu'elle a atteint l'âge de cinq mois.


Des utérus artificiels pour bébés prématurés réussis dans des essais sur animaux

Un utérus artificiel conçu pour soutenir les bébés prématurément critiques a été démontré avec succès chez l'animal pour la première fois, une avancée qui pourrait transformer la vie des nouveau-nés les plus fragiles.

Les agneaux nés à l'équivalent de 23 semaines de grossesse humaine ont été maintenus en vie et semblaient se développer normalement tout en flottant à l'intérieur du vaisseau transparent semblable à un utérus pendant quatre semaines après la naissance. Les médecins ont déclaré que l'approche pionnière pourrait radicalement améliorer les résultats pour les bébés nés si tôt qu'ils ne peuvent pas respirer, se nourrir ou combattre l'infection sans aide médicale.

Alan Flake, chirurgien fœtal à l'Hôpital pour enfants de Philadelphie (CHOP) et auteur principal, a déclaré que le système proposé pourrait servir de pont urgent entre l'utérus de la mère et le monde extérieur pour les bébés nés entre 23 et 28 semaines de gestation.

« Si nous pouvons soutenir la croissance et la maturation des organes pendant quelques semaines seulement, nous pouvons considérablement améliorer les résultats pour les bébés extrêmement prématurés », a-t-il déclaré.

L'équipe est en discussion avec la Food and Drug Administration (FDA) des États-Unis et prédit que les bébés pourraient être incubés dans le système d'ici trois ans lors du premier essai clinique.

A gauche, un agneau né prématurément à 107 jours de gestation au quatrième jour de la prise en charge et, à droite, le même agneau au 28e jour de la prise en charge. Photographie : Partridge et al/Nature Communications

Au cours des dernières décennies, la limite de viabilité des bébés prématurés a été régulièrement repoussée à environ 23 semaines, mais une forte proportion de ces bébés souffrent toujours de problèmes de santé graves et permanents en raison de leur naissance précoce.

Les médecins qui traitent les bébés nés à 23 semaines – juste après le milieu d'une grossesse normale – doivent équilibrer plusieurs risques concurrents pour maintenir le nourrisson en vie et minimiser les dommages causés par les interventions invasives et la chirurgie.

Ces bébés pèsent généralement environ 1 livre, leurs paupières sont scellées et ils ont tendance à avoir une teinte rosée parce que leur peau est si fine que le sang transparaît.

Leurs poumons immatures ont quelques sacs aériens aux parois épaisses, plutôt que des millions de minuscules alvéoles, dans lesquelles l'oxygène est facilement absorbé par le sang. Si les niveaux d'oxygène baissent, des lésions cardiaques et cérébrales surviennent. Mais la ventilation est également dangereuse car les poumons prématurés manquent d'un surfactant qui protège contre les effets de l'oxygène, qui peut être toxique pour les tissus. Trop d'oxygène peut entraîner une croissance anormale des vaisseaux sanguins dans l'œil, ce qui peut rendre le bébé aveugle.

Emily Partridge, médecin spécialiste des nourrissons prématurés au CHOP et co-auteure, a déclaré : « Rien qu'en les regardant, il est immédiatement clair qu'ils ne devraient pas encore être là, ils ne sont pas prêts.

Dans l'étude, publiée dans Nature Communications, six agneaux prématurés ont été placés dans des utérus artificiels immédiatement après un accouchement par césarienne à l'équivalent de 23 semaines de gestation humaine. Quelques minutes après sa naissance, l'agneau a été scellé dans le biobag, relié à un échangeur de gaz par son cordon ombilical, permettant de reconstituer l'oxygène de son sang et de lui injecter des nutriments.

Dans le biobag, les agneaux ont été immergés dans un liquide amniotique de substitution contenant des nutriments et des produits chimiques conçus pour stimuler la croissance. Alors qu'ils flottaient à l'intérieur du récipient en plastique transparent – ​​dans certains cas pendant quatre semaines – les agneaux semblaient se développer normalement, se transformant de fœtus chauves et roses en nouveau-nés blancs et laineux.

Des tests sur les animaux ont révélé que leur fonction pulmonaire correspondait à celle de témoins du même âge et que l'agneau le plus âgé, qui a maintenant plus d'un an, semble tout à fait normal.

Partridge a décrit l'appareil en fonctionnement comme «un spectacle impressionnant», mais les auteurs reconnaissent que le public peut se méfier de la technologie.

"Je ne veux pas que cela soit visualisé comme des humains accrochés aux murs dans des sacs", a déclaré Flake. "Ce n'est pas ainsi que cet appareil fonctionnera ou ressemblera."

La version humaine aura l'apparence d'un incubateur rempli de liquide, avec un couvercle et un intérieur sombres, et le bébé serait surveillé par des caméras. Flake prédit qu'une telle configuration, bien que peu familière, est susceptible d'être moins pénible pour les parents que la situation actuelle dans laquelle les nourrissons fragiles subissent généralement une multitude de procédures invasives, y compris l'intubation, la ventilation et la chirurgie.

Les auteurs ont également exclu la perspective d'une gestation entière ayant lieu à l'extérieur, comme le montre le Brave New World d'Aldous Huxley, où les bébés sont régulièrement transvasés dans le monde à partir d'utérus artificiels.

"La réalité est qu'à l'heure actuelle, il n'y a aucune technologie à l'horizon", a déclaré Flake. "Il n'y a rien d'autre que la mère qui est capable de supporter cette période [initiale]."

Au Royaume-Uni, environ 60 000 bébés – un sur neuf – naissent prématurément chaque année et nécessitent des soins hospitaliers spécialisés.

Les chances de survie à 22 semaines sont proches de zéro, mais les chances s'améliorent rapidement pour chaque jour supplémentaire où le bébé reste dans l'utérus. À 23 semaines, les chances de survie sont de 15 %, à 24 semaines de 55 % et à 25 semaines d'environ 80 % (ce chiffre n'était que de 53 % en 2006).

Cependant, les résultats de santé ne se sont pas améliorés aussi rapidement que les chiffres de survie des bébés très prématurés, une étude montrant que 45% des enfants nés avant 26 semaines présentaient de graves troubles cognitifs à 11 ans.

La possibilité de prolonger la période de gestation effective d'un bébé en dehors de l'utérus a longtemps été considérée comme le Saint Graal pour le traitement des nourrissons extrêmement prématurés, mais jusqu'à présent, les scientifiques ont eu du mal à réaliser cet immense défi technique.

Neil Marlow, professeur de médecine néonatale à l'University College London, a déclaré que la dernière étude serait considérée comme une étape importante vers cet objectif. "Ce sont de vrais trucs du monde de demain", a-t-il déclaré. "Ils semblent avoir eu des agneaux pendant quatre semaines, ce qui est une réalisation assez importante."

Colin Duncan, professeur de médecine et de sciences de la reproduction à l'Université d'Édimbourg, a convenu que l'étude était une avancée majeure, mais était moins optimiste que les auteurs quant au calendrier de la clinique : bébé pour aider à accélérer le développement pulmonaire du fœtus a été découvert en utilisant des modèles de moutons. Il a amélioré la survie des bébés prématurés dans le monde entier et a eu un impact énorme sur la pratique obstétricale et néonatale. Ce traitement a pris bien plus de 20 ans pour entrer dans la pratique clinique.


Des utérus artificiels pour bébés prématurés réussis dans des essais sur animaux

Un utérus artificiel conçu pour soutenir les bébés prématurément critiques a été démontré avec succès chez l'animal pour la première fois, une avancée qui pourrait transformer la vie des nouveau-nés les plus fragiles.

Les agneaux nés à l'équivalent de 23 semaines de grossesse humaine ont été maintenus en vie et semblaient se développer normalement tout en flottant à l'intérieur du vaisseau transparent semblable à un utérus pendant quatre semaines après la naissance. Les médecins ont déclaré que l'approche pionnière pourrait radicalement améliorer les résultats pour les bébés nés si tôt qu'ils ne peuvent pas respirer, se nourrir ou combattre l'infection sans aide médicale.

Alan Flake, chirurgien fœtal à l'Hôpital pour enfants de Philadelphie (CHOP) et auteur principal, a déclaré que le système proposé pourrait servir de pont urgent entre l'utérus de la mère et le monde extérieur pour les bébés nés entre 23 et 28 semaines de gestation.

« Si nous pouvons soutenir la croissance et la maturation des organes pendant quelques semaines seulement, nous pouvons considérablement améliorer les résultats pour les bébés extrêmement prématurés », a-t-il déclaré.

L'équipe est en discussion avec la Food and Drug Administration (FDA) des États-Unis et prédit que les bébés pourraient être incubés dans le système d'ici trois ans lors du premier essai clinique.

A gauche, un agneau né prématurément à 107 jours de gestation au quatrième jour de la prise en charge et, à droite, le même agneau au 28e jour de la prise en charge. Photographie : Partridge et al/Nature Communications

Au cours des dernières décennies, la limite de viabilité des bébés prématurés a été régulièrement repoussée à environ 23 semaines, mais une forte proportion de ces bébés souffrent toujours de problèmes de santé graves et permanents en raison de leur naissance précoce.

Les médecins qui traitent les bébés nés à 23 semaines – juste après le milieu d'une grossesse normale – doivent équilibrer plusieurs risques concurrents pour maintenir le nourrisson en vie et minimiser les dommages causés par les interventions invasives et la chirurgie.

Ces bébés pèsent généralement environ 1 livre, leurs paupières sont scellées et ils ont tendance à avoir une teinte rosée parce que leur peau est si fine que le sang transparaît.

Leurs poumons immatures ont quelques sacs aériens aux parois épaisses, plutôt que des millions de minuscules alvéoles, dans lesquelles l'oxygène est facilement absorbé par le sang. Si les niveaux d'oxygène baissent, des lésions cardiaques et cérébrales surviennent. Mais la ventilation est également dangereuse car les poumons prématurés manquent d'un surfactant qui protège contre les effets de l'oxygène, qui peut être toxique pour les tissus. Trop d'oxygène peut entraîner une croissance anormale des vaisseaux sanguins dans l'œil, ce qui peut rendre le bébé aveugle.

Emily Partridge, médecin spécialiste des nourrissons prématurés au CHOP et co-auteure, a déclaré : « Rien qu'en les regardant, il est immédiatement clair qu'ils ne devraient pas encore être là, ils ne sont pas prêts.

Dans l'étude, publiée dans Nature Communications, six agneaux prématurés ont été placés dans des utérus artificiels immédiatement après un accouchement par césarienne à l'équivalent de 23 semaines de gestation humaine. Quelques minutes après sa naissance, l'agneau a été scellé dans le biobag, relié à un échangeur de gaz par son cordon ombilical, permettant de reconstituer l'oxygène de son sang et de lui injecter des nutriments.

Dans le biobag, les agneaux ont été immergés dans un liquide amniotique de substitution contenant des nutriments et des produits chimiques conçus pour stimuler la croissance. Alors qu'ils flottaient à l'intérieur du récipient en plastique transparent – ​​dans certains cas pendant quatre semaines – les agneaux semblaient se développer normalement, se transformant de fœtus chauves et roses en nouveau-nés blancs et laineux.

Des tests sur les animaux ont révélé que leur fonction pulmonaire correspondait à celle de témoins du même âge et que l'agneau le plus âgé, qui a maintenant plus d'un an, semble tout à fait normal.

Partridge a décrit l'appareil en fonctionnement comme «un spectacle impressionnant», mais les auteurs reconnaissent que le public peut se méfier de la technologie.

"Je ne veux pas que cela soit visualisé comme des humains accrochés aux murs dans des sacs", a déclaré Flake. "Ce n'est pas ainsi que cet appareil fonctionnera ou ressemblera."

La version humaine aura l'apparence d'un incubateur rempli de liquide, avec un couvercle et un intérieur sombres, et le bébé serait surveillé par des caméras. Flake prédit qu'une telle configuration, bien que peu familière, est susceptible d'être moins pénible pour les parents que la situation actuelle dans laquelle les nourrissons fragiles subissent généralement une multitude de procédures invasives, y compris l'intubation, la ventilation et la chirurgie.

Les auteurs ont également exclu la perspective d'une gestation entière ayant lieu à l'extérieur, comme le montre le Brave New World d'Aldous Huxley, où les bébés sont régulièrement transvasés dans le monde à partir d'utérus artificiels.

"La réalité est qu'à l'heure actuelle, il n'y a aucune technologie à l'horizon", a déclaré Flake. "Il n'y a rien d'autre que la mère qui est capable de supporter cette période [initiale]."

Au Royaume-Uni, environ 60 000 bébés – un sur neuf – naissent prématurément chaque année et nécessitent des soins hospitaliers spécialisés.

Les chances de survie à 22 semaines sont proches de zéro, mais les chances s'améliorent rapidement pour chaque jour supplémentaire où le bébé reste dans l'utérus. À 23 semaines, les chances de survie sont de 15 %, à 24 semaines de 55 % et à 25 semaines d'environ 80 % (ce chiffre n'était que de 53 % en 2006).

Cependant, les résultats de santé ne se sont pas améliorés aussi rapidement que les chiffres de survie des bébés très prématurés, une étude montrant que 45% des enfants nés avant 26 semaines présentaient de graves troubles cognitifs à 11 ans.

La possibilité de prolonger la période de gestation effective d'un bébé en dehors de l'utérus a longtemps été considérée comme le Saint Graal pour le traitement des nourrissons extrêmement prématurés, mais jusqu'à présent, les scientifiques ont eu du mal à réaliser cet immense défi technique.

Neil Marlow, professeur de médecine néonatale à l'University College London, a déclaré que la dernière étude serait considérée comme une étape importante vers cet objectif. "Ce sont de vrais trucs du monde de demain", a-t-il déclaré. "Ils semblent avoir eu des agneaux pendant quatre semaines, ce qui est une réalisation assez importante."

Colin Duncan, professeur de médecine et de sciences de la reproduction à l'Université d'Édimbourg, a convenu que l'étude était une avancée majeure, mais était moins optimiste que les auteurs quant au calendrier de la clinique : bébé pour aider à accélérer le développement pulmonaire du fœtus a été découvert en utilisant des modèles de moutons. Il a amélioré la survie des bébés prématurés dans le monde entier et a eu un impact énorme sur la pratique obstétricale et néonatale. Ce traitement a pris bien plus de 20 ans pour entrer dans la pratique clinique.


Des utérus artificiels pour bébés prématurés réussis dans des essais sur animaux

Un utérus artificiel conçu pour soutenir les bébés prématurément critiques a été démontré avec succès chez l'animal pour la première fois, une avancée qui pourrait transformer la vie des nouveau-nés les plus fragiles.

Les agneaux nés à l'équivalent de 23 semaines de grossesse humaine ont été maintenus en vie et semblaient se développer normalement tout en flottant à l'intérieur du vaisseau transparent semblable à un utérus pendant quatre semaines après la naissance. Les médecins ont déclaré que l'approche pionnière pourrait radicalement améliorer les résultats pour les bébés nés si tôt qu'ils ne peuvent pas respirer, se nourrir ou combattre l'infection sans aide médicale.

Alan Flake, chirurgien fœtal à l'Hôpital pour enfants de Philadelphie (CHOP) et auteur principal, a déclaré que le système proposé pourrait servir de pont urgent entre l'utérus de la mère et le monde extérieur pour les bébés nés entre 23 et 28 semaines de gestation.

« Si nous pouvons soutenir la croissance et la maturation des organes pendant quelques semaines seulement, nous pouvons considérablement améliorer les résultats pour les bébés extrêmement prématurés », a-t-il déclaré.

L'équipe est en discussion avec la Food and Drug Administration (FDA) des États-Unis et prédit que les bébés pourraient être incubés dans le système d'ici trois ans lors du premier essai clinique.

A gauche, un agneau né prématurément à 107 jours de gestation au quatrième jour de la prise en charge et, à droite, le même agneau au 28e jour de la prise en charge. Photographie : Partridge et al/Nature Communications

Au cours des dernières décennies, la limite de viabilité des bébés prématurés a été régulièrement repoussée à environ 23 semaines, mais une forte proportion de ces bébés souffrent toujours de problèmes de santé graves et permanents en raison de leur naissance précoce.

Les médecins qui traitent les bébés nés à 23 semaines – juste après le milieu d'une grossesse normale – doivent équilibrer plusieurs risques concurrents pour maintenir le nourrisson en vie et minimiser les dommages causés par les interventions invasives et la chirurgie.

Ces bébés pèsent généralement environ 1 livre, leurs paupières sont scellées et ils ont tendance à avoir une teinte rosée parce que leur peau est si fine que le sang transparaît.

Leurs poumons immatures ont quelques sacs aériens aux parois épaisses, plutôt que des millions de minuscules alvéoles, dans lesquelles l'oxygène est facilement absorbé par le sang. Si les niveaux d'oxygène baissent, des lésions cardiaques et cérébrales surviennent. Mais la ventilation est également dangereuse car les poumons prématurés manquent d'un surfactant qui protège contre les effets de l'oxygène, qui peut être toxique pour les tissus. Trop d'oxygène peut entraîner une croissance anormale des vaisseaux sanguins dans l'œil, ce qui peut rendre le bébé aveugle.

Emily Partridge, médecin spécialiste des nourrissons prématurés au CHOP et co-auteure, a déclaré : « Rien qu'en les regardant, il est immédiatement clair qu'ils ne devraient pas encore être là, ils ne sont pas prêts.

Dans l'étude, publiée dans Nature Communications, six agneaux prématurés ont été placés dans des utérus artificiels immédiatement après un accouchement par césarienne à l'équivalent de 23 semaines de gestation humaine. Quelques minutes après sa naissance, l'agneau a été scellé dans le biobag, relié à un échangeur de gaz par son cordon ombilical, permettant de reconstituer l'oxygène de son sang et de lui injecter des nutriments.

Dans le biobag, les agneaux ont été immergés dans un liquide amniotique de substitution contenant des nutriments et des produits chimiques conçus pour stimuler la croissance. Alors qu'ils flottaient à l'intérieur du récipient en plastique transparent – ​​dans certains cas pendant quatre semaines – les agneaux semblaient se développer normalement, se transformant de fœtus chauves et roses en nouveau-nés blancs et laineux.

Des tests sur les animaux ont révélé que leur fonction pulmonaire correspondait à celle de témoins du même âge et que l'agneau le plus âgé, qui a maintenant plus d'un an, semble tout à fait normal.

Partridge a décrit l'appareil en fonctionnement comme «un spectacle impressionnant», mais les auteurs reconnaissent que le public peut se méfier de la technologie.

"Je ne veux pas que cela soit visualisé comme des humains accrochés aux murs dans des sacs", a déclaré Flake. "Ce n'est pas ainsi que cet appareil fonctionnera ou ressemblera."

La version humaine aura l'apparence d'un incubateur rempli de liquide, avec un couvercle et un intérieur sombres, et le bébé serait surveillé par des caméras. Flake prédit qu'une telle configuration, bien que peu familière, est susceptible d'être moins pénible pour les parents que la situation actuelle dans laquelle les nourrissons fragiles subissent généralement une multitude de procédures invasives, y compris l'intubation, la ventilation et la chirurgie.

Les auteurs ont également exclu la perspective d'une gestation entière ayant lieu à l'extérieur, comme le montre le Brave New World d'Aldous Huxley, où les bébés sont régulièrement transvasés dans le monde à partir d'utérus artificiels.

"La réalité est qu'à l'heure actuelle, il n'y a aucune technologie à l'horizon", a déclaré Flake. "Il n'y a rien d'autre que la mère qui est capable de supporter cette période [initiale]."

Au Royaume-Uni, environ 60 000 bébés – un sur neuf – naissent prématurément chaque année et nécessitent des soins hospitaliers spécialisés.

Les chances de survie à 22 semaines sont proches de zéro, mais les chances s'améliorent rapidement pour chaque jour supplémentaire où le bébé reste dans l'utérus. À 23 semaines, les chances de survie sont de 15 %, à 24 semaines de 55 % et à 25 semaines d'environ 80 % (ce chiffre n'était que de 53 % en 2006).

Cependant, les résultats de santé ne se sont pas améliorés aussi rapidement que les chiffres de survie des bébés très prématurés, une étude montrant que 45% des enfants nés avant 26 semaines présentaient de graves troubles cognitifs à 11 ans.

La possibilité de prolonger la période de gestation effective d'un bébé en dehors de l'utérus a longtemps été considérée comme le Saint Graal pour le traitement des nourrissons extrêmement prématurés, mais jusqu'à présent, les scientifiques ont eu du mal à réaliser cet immense défi technique.

Neil Marlow, professeur de médecine néonatale à l'University College London, a déclaré que la dernière étude serait considérée comme une étape importante vers cet objectif. "Ce sont de vrais trucs du monde de demain", a-t-il déclaré. "Ils semblent avoir eu des agneaux pendant quatre semaines, ce qui est une réalisation assez importante."

Colin Duncan, professeur de médecine et de sciences de la reproduction à l'Université d'Édimbourg, a convenu que l'étude était une avancée majeure, mais était moins optimiste que les auteurs quant au calendrier de la clinique : bébé pour aider à accélérer le développement pulmonaire du fœtus a été découvert en utilisant des modèles de moutons. Il a amélioré la survie des bébés prématurés dans le monde entier et a eu un impact énorme sur la pratique obstétricale et néonatale. Ce traitement a pris bien plus de 20 ans pour entrer dans la pratique clinique.


Des utérus artificiels pour bébés prématurés réussis dans des essais sur animaux

Un utérus artificiel conçu pour soutenir les bébés prématurément critiques a été démontré avec succès chez l'animal pour la première fois, une avancée qui pourrait transformer la vie des nouveau-nés les plus fragiles.

Les agneaux nés à l'équivalent de 23 semaines de grossesse humaine ont été maintenus en vie et semblaient se développer normalement tout en flottant à l'intérieur du vaisseau transparent semblable à un utérus pendant quatre semaines après la naissance. Les médecins ont déclaré que l'approche pionnière pourrait radicalement améliorer les résultats pour les bébés nés si tôt qu'ils ne peuvent pas respirer, se nourrir ou combattre l'infection sans aide médicale.

Alan Flake, chirurgien fœtal à l'Hôpital pour enfants de Philadelphie (CHOP) et auteur principal, a déclaré que le système proposé pourrait servir de pont urgent entre l'utérus de la mère et le monde extérieur pour les bébés nés entre 23 et 28 semaines de gestation.

« Si nous pouvons soutenir la croissance et la maturation des organes pendant quelques semaines seulement, nous pouvons considérablement améliorer les résultats pour les bébés extrêmement prématurés », a-t-il déclaré.

L'équipe est en discussion avec la Food and Drug Administration (FDA) des États-Unis et prédit que les bébés pourraient être incubés dans le système d'ici trois ans lors du premier essai clinique.

A gauche, un agneau né prématurément à 107 jours de gestation au quatrième jour de la prise en charge et, à droite, le même agneau au 28e jour de la prise en charge. Photographie : Partridge et al/Nature Communications

Au cours des dernières décennies, la limite de viabilité des bébés prématurés a été régulièrement repoussée à environ 23 semaines, mais une forte proportion de ces bébés souffrent toujours de problèmes de santé graves et permanents en raison de leur naissance précoce.

Les médecins qui traitent les bébés nés à 23 semaines – juste après le milieu d'une grossesse normale – doivent équilibrer plusieurs risques concurrents pour maintenir le nourrisson en vie et minimiser les dommages causés par les interventions invasives et la chirurgie.

Ces bébés pèsent généralement environ 1 livre, leurs paupières sont scellées et ils ont tendance à avoir une teinte rosée parce que leur peau est si fine que le sang transparaît.

Leurs poumons immatures ont quelques sacs aériens aux parois épaisses, plutôt que des millions de minuscules alvéoles, dans lesquelles l'oxygène est facilement absorbé par le sang. Si les niveaux d'oxygène baissent, des lésions cardiaques et cérébrales surviennent. Mais la ventilation est également dangereuse car les poumons prématurés manquent d'un surfactant qui protège contre les effets de l'oxygène, qui peut être toxique pour les tissus. Trop d'oxygène peut entraîner une croissance anormale des vaisseaux sanguins dans l'œil, ce qui peut rendre le bébé aveugle.

Emily Partridge, médecin spécialiste des nourrissons prématurés au CHOP et co-auteure, a déclaré : « Rien qu'en les regardant, il est immédiatement clair qu'ils ne devraient pas encore être là, ils ne sont pas prêts.

Dans l'étude, publiée dans Nature Communications, six agneaux prématurés ont été placés dans des utérus artificiels immédiatement après un accouchement par césarienne à l'équivalent de 23 semaines de gestation humaine. Quelques minutes après sa naissance, l'agneau a été scellé dans le biobag, relié à un échangeur de gaz par son cordon ombilical, permettant de reconstituer l'oxygène de son sang et de lui injecter des nutriments.

Dans le biobag, les agneaux ont été immergés dans un liquide amniotique de substitution contenant des nutriments et des produits chimiques conçus pour stimuler la croissance. Alors qu'ils flottaient à l'intérieur du récipient en plastique transparent – ​​dans certains cas pendant quatre semaines – les agneaux semblaient se développer normalement, se transformant de fœtus chauves et roses en nouveau-nés blancs et laineux.

Des tests sur les animaux ont révélé que leur fonction pulmonaire correspondait à celle de témoins du même âge et que l'agneau le plus âgé, qui a maintenant plus d'un an, semble tout à fait normal.

Partridge a décrit l'appareil en fonctionnement comme «un spectacle impressionnant», mais les auteurs reconnaissent que le public peut se méfier de la technologie.

"Je ne veux pas que cela soit visualisé comme des humains accrochés aux murs dans des sacs", a déclaré Flake. "Ce n'est pas ainsi que cet appareil fonctionnera ou ressemblera."

La version humaine aura l'apparence d'un incubateur rempli de liquide, avec un couvercle et un intérieur sombres, et le bébé serait surveillé par des caméras. Flake prédit qu'une telle configuration, bien que peu familière, est susceptible d'être moins pénible pour les parents que la situation actuelle dans laquelle les nourrissons fragiles subissent généralement une multitude de procédures invasives, y compris l'intubation, la ventilation et la chirurgie.

Les auteurs ont également exclu la perspective d'une gestation entière ayant lieu à l'extérieur, comme le montre le Brave New World d'Aldous Huxley, où les bébés sont régulièrement transvasés dans le monde à partir d'utérus artificiels.

"La réalité est qu'à l'heure actuelle, il n'y a aucune technologie à l'horizon", a déclaré Flake. "Il n'y a rien d'autre que la mère qui est capable de supporter cette période [initiale]."

Au Royaume-Uni, environ 60 000 bébés – un sur neuf – naissent prématurément chaque année et nécessitent des soins hospitaliers spécialisés.

Les chances de survie à 22 semaines sont proches de zéro, mais les chances s'améliorent rapidement pour chaque jour supplémentaire où le bébé reste dans l'utérus. À 23 semaines, les chances de survie sont de 15 %, à 24 semaines de 55 % et à 25 semaines d'environ 80 % (ce chiffre n'était que de 53 % en 2006).

Cependant, les résultats de santé ne se sont pas améliorés aussi rapidement que les chiffres de survie des bébés très prématurés, une étude montrant que 45% des enfants nés avant 26 semaines présentaient de graves troubles cognitifs à 11 ans.

La possibilité de prolonger la période de gestation effective d'un bébé en dehors de l'utérus a longtemps été considérée comme le Saint Graal pour le traitement des nourrissons extrêmement prématurés, mais jusqu'à présent, les scientifiques ont eu du mal à réaliser cet immense défi technique.

Neil Marlow, professeur de médecine néonatale à l'University College London, a déclaré que la dernière étude serait considérée comme une étape importante vers cet objectif. "Ce sont de vrais trucs du monde de demain", a-t-il déclaré. "Ils semblent avoir eu des agneaux pendant quatre semaines, ce qui est une réalisation assez importante."

Colin Duncan, professeur de médecine et de sciences de la reproduction à l'Université d'Édimbourg, a convenu que l'étude était une avancée majeure, mais était moins optimiste que les auteurs quant au calendrier de la clinique : bébé pour aider à accélérer le développement pulmonaire du fœtus a été découvert en utilisant des modèles de moutons. Il a amélioré la survie des bébés prématurés dans le monde entier et a eu un impact énorme sur la pratique obstétricale et néonatale. Ce traitement a pris bien plus de 20 ans pour entrer dans la pratique clinique.


Des utérus artificiels pour bébés prématurés réussis dans des essais sur animaux

Un utérus artificiel conçu pour soutenir les bébés prématurément critiques a été démontré avec succès chez l'animal pour la première fois, une avancée qui pourrait transformer la vie des nouveau-nés les plus fragiles.

Les agneaux nés à l'équivalent de 23 semaines de grossesse humaine ont été maintenus en vie et semblaient se développer normalement tout en flottant à l'intérieur du vaisseau transparent semblable à un utérus pendant quatre semaines après la naissance. Les médecins ont déclaré que l'approche pionnière pourrait radicalement améliorer les résultats pour les bébés nés si tôt qu'ils ne peuvent pas respirer, se nourrir ou combattre l'infection sans aide médicale.

Alan Flake, chirurgien fœtal à l'Hôpital pour enfants de Philadelphie (CHOP) et auteur principal, a déclaré que le système proposé pourrait servir de pont urgent entre l'utérus de la mère et le monde extérieur pour les bébés nés entre 23 et 28 semaines de gestation.

« Si nous pouvons soutenir la croissance et la maturation des organes pendant quelques semaines seulement, nous pouvons considérablement améliorer les résultats pour les bébés extrêmement prématurés », a-t-il déclaré.

L'équipe est en discussion avec la Food and Drug Administration (FDA) des États-Unis et prédit que les bébés pourraient être incubés dans le système d'ici trois ans lors du premier essai clinique.

A gauche, un agneau né prématurément à 107 jours de gestation au quatrième jour de la prise en charge et, à droite, le même agneau au 28e jour de la prise en charge. Photographie : Partridge et al/Nature Communications

Au cours des dernières décennies, la limite de viabilité des bébés prématurés a été régulièrement repoussée à environ 23 semaines, mais une forte proportion de ces bébés souffrent toujours de problèmes de santé graves et permanents en raison de leur naissance précoce.

Les médecins qui traitent les bébés nés à 23 semaines – juste après le milieu d'une grossesse normale – doivent équilibrer plusieurs risques concurrents pour maintenir le nourrisson en vie et minimiser les dommages causés par les interventions invasives et la chirurgie.

Ces bébés pèsent généralement environ 1 livre, leurs paupières sont scellées et ils ont tendance à avoir une teinte rosée parce que leur peau est si fine que le sang transparaît.

Leurs poumons immatures ont quelques sacs aériens aux parois épaisses, plutôt que des millions de minuscules alvéoles, dans lesquelles l'oxygène est facilement absorbé par le sang. Si les niveaux d'oxygène baissent, des lésions cardiaques et cérébrales surviennent. Mais la ventilation est également dangereuse car les poumons prématurés manquent d'un surfactant qui protège contre les effets de l'oxygène, qui peut être toxique pour les tissus. Trop d'oxygène peut entraîner une croissance anormale des vaisseaux sanguins dans l'œil, ce qui peut rendre le bébé aveugle.

Emily Partridge, médecin spécialiste des nourrissons prématurés au CHOP et co-auteure, a déclaré : « Rien qu'en les regardant, il est immédiatement clair qu'ils ne devraient pas encore être là, ils ne sont pas prêts.

Dans l'étude, publiée dans Nature Communications, six agneaux prématurés ont été placés dans des utérus artificiels immédiatement après un accouchement par césarienne à l'équivalent de 23 semaines de gestation humaine. Within minutes of birth, the lamb was sealed in the biobag, linked to a gas exchanger by their umbilical cord, allowing their blood oxygen to be replenished and nutrients to be infused.

In the biobag, the lambs were immersed in a substitute amniotic fluid containing nutrients and chemicals designed to stimulate growth. While floating inside the transparent plastic vessel – in some cases for four weeks – the lambs appeared to develop normally, transforming from bald, pink foetuses into fleecy, white newborns.

Tests on the animals revealed their lung function matched that of age-matched controls and the oldest lamb, which is now more than a year old, appears completely normal.

Partridge described the apparatus in operation as “an awe-inspiring sight”, but the authors acknowledge that the public may be wary of the technology.

“I don’t want this to be visualised as humans hanging on the walls in bags,” said Flake. “This is not how this device will work or look.”

The human version will have the appearance of a fluid-filled incubator, with a dark cover and interior, and the baby would be monitored by cameras. Flake predicts that such a set-up, while unfamiliar, is likely to be less distressing for parents than the current situation in which fragile infants typically undergo a host of invasive procedures, including intubation, ventilation and surgery.

The authors also ruled out the prospect of an entire gestation taking place externally, as depicted in Aldous Huxley’s Brave New World, where babies are routinely decanted into the world from artificial wombs.

“The reality is that at the present time there’s no technology on the horizon,” said Flake. “There’s nothing but the mother that’s able to support that [initial] period of time.”

In the UK, around 60,000 babies – one in nine – are born prematurely each year needing specialist hospital care.

The chance of survival at 22 weeks is close to zero, but the odds quickly improve for every extra day the baby stays in the womb. At 23 weeks the chance of survival is 15%, at 24 weeks 55% and at 25 weeks about 80% (this figure was just 53% in 2006).

However, health outcomes have not improved as quickly as survival figures for very premature babies, with one study showing that 45% of children born before 26 weeks had serious cognitive impairments at 11 years.

The possibility of prolonging a baby’s effective gestation period outside of the womb has long been viewed as the holy grail for treating extremely premature infants, but until now scientists have struggled to realise this immense technical challenge.

Neil Marlow, professor of neonatal medicine at University College London, said that the latest study would be viewed as a significant step towards this goal. “This is real tomorrow’s world stuff,” he said. “They appear to have got lambs through four weeks which is a pretty momentous achievement.”

Colin Duncan, professor of reproductive medicine and science at the University of Edinburgh, agreed the study was a major advance, but was less optimistic than the authors about the timeline to clinic: “The use of steroid injections for women at risk of delivering a premature baby to help accelerate foetal lung development was discovered using sheep models. It has improved the survival of premature babies worldwide and made a huge impact on obstetric and neonatal practice. That treatment took well over 20 years to get into clinical practice.”


Artificial womb for premature babies successful in animal trials

An artificial womb designed to support critically premature babies has been demonstrated successfully in animals for the first time, in an advance that could transform the lives of the most fragile newborns.

Lambs born at the equivalent of 23 weeks in a human pregnancy were kept alive and appeared to develop normally while floating inside the transparent, womb-like vessel for four weeks after birth. Doctors said that the pioneering approach could radically improve outcomes for babies born so early that they cannot breathe, feed or fight infection without medical help.

Alan Flake, a foetal surgeon at the Children’s Hospital of Philadelphia (CHOP) and lead author, said the proposed system could act as an urgently needed bridge between the mother’s womb and the outside world for babies born at between 23 to 28 weeks gestation.

“If we can support growth and organ maturation for only a few weeks, we can dramatically improve outcomes for extremely premature babies,” he said.

The team is in discussions with the US Food and Drug Administration (FDA) and predicts that babies could be incubated in the system within three years in the first clinical trial.

Left, a lamb which was prematurely born at 107 days of gestation on day four of support and, right, the same lamb on day 28 of support. Photograph: Partridge et al/Nature Communications

During the past decades, the limit of viability for premature babies has been steadily pushed back to about 23 weeks, but a high proportion of these babies still suffer severe and permanent health problems as a result of their early birth.

Doctors who treat babies born at 23 weeks – just past the midway point of a normal pregnancy – have to balance multiple competing risks to keep the infant alive and minimise the harm caused by invasive interventions and surgery.

These babies typically weigh about 1lb, their eyelids are sealed and they tend to have a rosy hue because their skin is so thin that the blood shows through.

Their immature lungs have a few air sacs with thick walls, rather than millions of tiny alveoli, in which oxygen is readily absorbed by the blood. If oxygen levels drop, heart and brain damage occur. But ventilation is also dangerous as premature lungs lack a surfactant which protects against the effects of oxygen, which can be toxic to tissue. Too much oxygen can lead to abnormal growth of blood vessels in the eye, which can leave the baby blind.

Emily Partridge, a doctor for critically premature infants at CHOP and a co-author, said: “Just looking at them it’s immediately clear that they shouldn’t be here yet, they’re not ready.”

In the study, published in Nature Communications, six premature lambs were placed in artificial wombs immediately after caesarean deliveries at the equivalent of 23 weeks human gestation. Within minutes of birth, the lamb was sealed in the biobag, linked to a gas exchanger by their umbilical cord, allowing their blood oxygen to be replenished and nutrients to be infused.

In the biobag, the lambs were immersed in a substitute amniotic fluid containing nutrients and chemicals designed to stimulate growth. While floating inside the transparent plastic vessel – in some cases for four weeks – the lambs appeared to develop normally, transforming from bald, pink foetuses into fleecy, white newborns.

Tests on the animals revealed their lung function matched that of age-matched controls and the oldest lamb, which is now more than a year old, appears completely normal.

Partridge described the apparatus in operation as “an awe-inspiring sight”, but the authors acknowledge that the public may be wary of the technology.

“I don’t want this to be visualised as humans hanging on the walls in bags,” said Flake. “This is not how this device will work or look.”

The human version will have the appearance of a fluid-filled incubator, with a dark cover and interior, and the baby would be monitored by cameras. Flake predicts that such a set-up, while unfamiliar, is likely to be less distressing for parents than the current situation in which fragile infants typically undergo a host of invasive procedures, including intubation, ventilation and surgery.

The authors also ruled out the prospect of an entire gestation taking place externally, as depicted in Aldous Huxley’s Brave New World, where babies are routinely decanted into the world from artificial wombs.

“The reality is that at the present time there’s no technology on the horizon,” said Flake. “There’s nothing but the mother that’s able to support that [initial] period of time.”

In the UK, around 60,000 babies – one in nine – are born prematurely each year needing specialist hospital care.

The chance of survival at 22 weeks is close to zero, but the odds quickly improve for every extra day the baby stays in the womb. At 23 weeks the chance of survival is 15%, at 24 weeks 55% and at 25 weeks about 80% (this figure was just 53% in 2006).

However, health outcomes have not improved as quickly as survival figures for very premature babies, with one study showing that 45% of children born before 26 weeks had serious cognitive impairments at 11 years.

The possibility of prolonging a baby’s effective gestation period outside of the womb has long been viewed as the holy grail for treating extremely premature infants, but until now scientists have struggled to realise this immense technical challenge.

Neil Marlow, professor of neonatal medicine at University College London, said that the latest study would be viewed as a significant step towards this goal. “This is real tomorrow’s world stuff,” he said. “They appear to have got lambs through four weeks which is a pretty momentous achievement.”

Colin Duncan, professor of reproductive medicine and science at the University of Edinburgh, agreed the study was a major advance, but was less optimistic than the authors about the timeline to clinic: “The use of steroid injections for women at risk of delivering a premature baby to help accelerate foetal lung development was discovered using sheep models. It has improved the survival of premature babies worldwide and made a huge impact on obstetric and neonatal practice. That treatment took well over 20 years to get into clinical practice.”


Artificial womb for premature babies successful in animal trials

An artificial womb designed to support critically premature babies has been demonstrated successfully in animals for the first time, in an advance that could transform the lives of the most fragile newborns.

Lambs born at the equivalent of 23 weeks in a human pregnancy were kept alive and appeared to develop normally while floating inside the transparent, womb-like vessel for four weeks after birth. Doctors said that the pioneering approach could radically improve outcomes for babies born so early that they cannot breathe, feed or fight infection without medical help.

Alan Flake, a foetal surgeon at the Children’s Hospital of Philadelphia (CHOP) and lead author, said the proposed system could act as an urgently needed bridge between the mother’s womb and the outside world for babies born at between 23 to 28 weeks gestation.

“If we can support growth and organ maturation for only a few weeks, we can dramatically improve outcomes for extremely premature babies,” he said.

The team is in discussions with the US Food and Drug Administration (FDA) and predicts that babies could be incubated in the system within three years in the first clinical trial.

Left, a lamb which was prematurely born at 107 days of gestation on day four of support and, right, the same lamb on day 28 of support. Photograph: Partridge et al/Nature Communications

During the past decades, the limit of viability for premature babies has been steadily pushed back to about 23 weeks, but a high proportion of these babies still suffer severe and permanent health problems as a result of their early birth.

Doctors who treat babies born at 23 weeks – just past the midway point of a normal pregnancy – have to balance multiple competing risks to keep the infant alive and minimise the harm caused by invasive interventions and surgery.

These babies typically weigh about 1lb, their eyelids are sealed and they tend to have a rosy hue because their skin is so thin that the blood shows through.

Their immature lungs have a few air sacs with thick walls, rather than millions of tiny alveoli, in which oxygen is readily absorbed by the blood. If oxygen levels drop, heart and brain damage occur. But ventilation is also dangerous as premature lungs lack a surfactant which protects against the effects of oxygen, which can be toxic to tissue. Too much oxygen can lead to abnormal growth of blood vessels in the eye, which can leave the baby blind.

Emily Partridge, a doctor for critically premature infants at CHOP and a co-author, said: “Just looking at them it’s immediately clear that they shouldn’t be here yet, they’re not ready.”

In the study, published in Nature Communications, six premature lambs were placed in artificial wombs immediately after caesarean deliveries at the equivalent of 23 weeks human gestation. Within minutes of birth, the lamb was sealed in the biobag, linked to a gas exchanger by their umbilical cord, allowing their blood oxygen to be replenished and nutrients to be infused.

In the biobag, the lambs were immersed in a substitute amniotic fluid containing nutrients and chemicals designed to stimulate growth. While floating inside the transparent plastic vessel – in some cases for four weeks – the lambs appeared to develop normally, transforming from bald, pink foetuses into fleecy, white newborns.

Tests on the animals revealed their lung function matched that of age-matched controls and the oldest lamb, which is now more than a year old, appears completely normal.

Partridge described the apparatus in operation as “an awe-inspiring sight”, but the authors acknowledge that the public may be wary of the technology.

“I don’t want this to be visualised as humans hanging on the walls in bags,” said Flake. “This is not how this device will work or look.”

The human version will have the appearance of a fluid-filled incubator, with a dark cover and interior, and the baby would be monitored by cameras. Flake predicts that such a set-up, while unfamiliar, is likely to be less distressing for parents than the current situation in which fragile infants typically undergo a host of invasive procedures, including intubation, ventilation and surgery.

The authors also ruled out the prospect of an entire gestation taking place externally, as depicted in Aldous Huxley’s Brave New World, where babies are routinely decanted into the world from artificial wombs.

“The reality is that at the present time there’s no technology on the horizon,” said Flake. “There’s nothing but the mother that’s able to support that [initial] period of time.”

In the UK, around 60,000 babies – one in nine – are born prematurely each year needing specialist hospital care.

The chance of survival at 22 weeks is close to zero, but the odds quickly improve for every extra day the baby stays in the womb. At 23 weeks the chance of survival is 15%, at 24 weeks 55% and at 25 weeks about 80% (this figure was just 53% in 2006).

However, health outcomes have not improved as quickly as survival figures for very premature babies, with one study showing that 45% of children born before 26 weeks had serious cognitive impairments at 11 years.

The possibility of prolonging a baby’s effective gestation period outside of the womb has long been viewed as the holy grail for treating extremely premature infants, but until now scientists have struggled to realise this immense technical challenge.

Neil Marlow, professor of neonatal medicine at University College London, said that the latest study would be viewed as a significant step towards this goal. “This is real tomorrow’s world stuff,” he said. “They appear to have got lambs through four weeks which is a pretty momentous achievement.”

Colin Duncan, professor of reproductive medicine and science at the University of Edinburgh, agreed the study was a major advance, but was less optimistic than the authors about the timeline to clinic: “The use of steroid injections for women at risk of delivering a premature baby to help accelerate foetal lung development was discovered using sheep models. It has improved the survival of premature babies worldwide and made a huge impact on obstetric and neonatal practice. That treatment took well over 20 years to get into clinical practice.”


Artificial womb for premature babies successful in animal trials

An artificial womb designed to support critically premature babies has been demonstrated successfully in animals for the first time, in an advance that could transform the lives of the most fragile newborns.

Lambs born at the equivalent of 23 weeks in a human pregnancy were kept alive and appeared to develop normally while floating inside the transparent, womb-like vessel for four weeks after birth. Doctors said that the pioneering approach could radically improve outcomes for babies born so early that they cannot breathe, feed or fight infection without medical help.

Alan Flake, a foetal surgeon at the Children’s Hospital of Philadelphia (CHOP) and lead author, said the proposed system could act as an urgently needed bridge between the mother’s womb and the outside world for babies born at between 23 to 28 weeks gestation.

“If we can support growth and organ maturation for only a few weeks, we can dramatically improve outcomes for extremely premature babies,” he said.

The team is in discussions with the US Food and Drug Administration (FDA) and predicts that babies could be incubated in the system within three years in the first clinical trial.

Left, a lamb which was prematurely born at 107 days of gestation on day four of support and, right, the same lamb on day 28 of support. Photograph: Partridge et al/Nature Communications

During the past decades, the limit of viability for premature babies has been steadily pushed back to about 23 weeks, but a high proportion of these babies still suffer severe and permanent health problems as a result of their early birth.

Doctors who treat babies born at 23 weeks – just past the midway point of a normal pregnancy – have to balance multiple competing risks to keep the infant alive and minimise the harm caused by invasive interventions and surgery.

These babies typically weigh about 1lb, their eyelids are sealed and they tend to have a rosy hue because their skin is so thin that the blood shows through.

Their immature lungs have a few air sacs with thick walls, rather than millions of tiny alveoli, in which oxygen is readily absorbed by the blood. If oxygen levels drop, heart and brain damage occur. But ventilation is also dangerous as premature lungs lack a surfactant which protects against the effects of oxygen, which can be toxic to tissue. Too much oxygen can lead to abnormal growth of blood vessels in the eye, which can leave the baby blind.

Emily Partridge, a doctor for critically premature infants at CHOP and a co-author, said: “Just looking at them it’s immediately clear that they shouldn’t be here yet, they’re not ready.”

In the study, published in Nature Communications, six premature lambs were placed in artificial wombs immediately after caesarean deliveries at the equivalent of 23 weeks human gestation. Within minutes of birth, the lamb was sealed in the biobag, linked to a gas exchanger by their umbilical cord, allowing their blood oxygen to be replenished and nutrients to be infused.

In the biobag, the lambs were immersed in a substitute amniotic fluid containing nutrients and chemicals designed to stimulate growth. While floating inside the transparent plastic vessel – in some cases for four weeks – the lambs appeared to develop normally, transforming from bald, pink foetuses into fleecy, white newborns.

Tests on the animals revealed their lung function matched that of age-matched controls and the oldest lamb, which is now more than a year old, appears completely normal.

Partridge described the apparatus in operation as “an awe-inspiring sight”, but the authors acknowledge that the public may be wary of the technology.

“I don’t want this to be visualised as humans hanging on the walls in bags,” said Flake. “This is not how this device will work or look.”

The human version will have the appearance of a fluid-filled incubator, with a dark cover and interior, and the baby would be monitored by cameras. Flake predicts that such a set-up, while unfamiliar, is likely to be less distressing for parents than the current situation in which fragile infants typically undergo a host of invasive procedures, including intubation, ventilation and surgery.

The authors also ruled out the prospect of an entire gestation taking place externally, as depicted in Aldous Huxley’s Brave New World, where babies are routinely decanted into the world from artificial wombs.

“The reality is that at the present time there’s no technology on the horizon,” said Flake. “There’s nothing but the mother that’s able to support that [initial] period of time.”

In the UK, around 60,000 babies – one in nine – are born prematurely each year needing specialist hospital care.

The chance of survival at 22 weeks is close to zero, but the odds quickly improve for every extra day the baby stays in the womb. At 23 weeks the chance of survival is 15%, at 24 weeks 55% and at 25 weeks about 80% (this figure was just 53% in 2006).

However, health outcomes have not improved as quickly as survival figures for very premature babies, with one study showing that 45% of children born before 26 weeks had serious cognitive impairments at 11 years.

The possibility of prolonging a baby’s effective gestation period outside of the womb has long been viewed as the holy grail for treating extremely premature infants, but until now scientists have struggled to realise this immense technical challenge.

Neil Marlow, professor of neonatal medicine at University College London, said that the latest study would be viewed as a significant step towards this goal. “This is real tomorrow’s world stuff,” he said. “They appear to have got lambs through four weeks which is a pretty momentous achievement.”

Colin Duncan, professor of reproductive medicine and science at the University of Edinburgh, agreed the study was a major advance, but was less optimistic than the authors about the timeline to clinic: “The use of steroid injections for women at risk of delivering a premature baby to help accelerate foetal lung development was discovered using sheep models. It has improved the survival of premature babies worldwide and made a huge impact on obstetric and neonatal practice. That treatment took well over 20 years to get into clinical practice.”


Artificial womb for premature babies successful in animal trials

An artificial womb designed to support critically premature babies has been demonstrated successfully in animals for the first time, in an advance that could transform the lives of the most fragile newborns.

Lambs born at the equivalent of 23 weeks in a human pregnancy were kept alive and appeared to develop normally while floating inside the transparent, womb-like vessel for four weeks after birth. Doctors said that the pioneering approach could radically improve outcomes for babies born so early that they cannot breathe, feed or fight infection without medical help.

Alan Flake, a foetal surgeon at the Children’s Hospital of Philadelphia (CHOP) and lead author, said the proposed system could act as an urgently needed bridge between the mother’s womb and the outside world for babies born at between 23 to 28 weeks gestation.

“If we can support growth and organ maturation for only a few weeks, we can dramatically improve outcomes for extremely premature babies,” he said.

The team is in discussions with the US Food and Drug Administration (FDA) and predicts that babies could be incubated in the system within three years in the first clinical trial.

Left, a lamb which was prematurely born at 107 days of gestation on day four of support and, right, the same lamb on day 28 of support. Photograph: Partridge et al/Nature Communications

During the past decades, the limit of viability for premature babies has been steadily pushed back to about 23 weeks, but a high proportion of these babies still suffer severe and permanent health problems as a result of their early birth.

Doctors who treat babies born at 23 weeks – just past the midway point of a normal pregnancy – have to balance multiple competing risks to keep the infant alive and minimise the harm caused by invasive interventions and surgery.

These babies typically weigh about 1lb, their eyelids are sealed and they tend to have a rosy hue because their skin is so thin that the blood shows through.

Their immature lungs have a few air sacs with thick walls, rather than millions of tiny alveoli, in which oxygen is readily absorbed by the blood. If oxygen levels drop, heart and brain damage occur. But ventilation is also dangerous as premature lungs lack a surfactant which protects against the effects of oxygen, which can be toxic to tissue. Too much oxygen can lead to abnormal growth of blood vessels in the eye, which can leave the baby blind.

Emily Partridge, a doctor for critically premature infants at CHOP and a co-author, said: “Just looking at them it’s immediately clear that they shouldn’t be here yet, they’re not ready.”

In the study, published in Nature Communications, six premature lambs were placed in artificial wombs immediately after caesarean deliveries at the equivalent of 23 weeks human gestation. Within minutes of birth, the lamb was sealed in the biobag, linked to a gas exchanger by their umbilical cord, allowing their blood oxygen to be replenished and nutrients to be infused.

In the biobag, the lambs were immersed in a substitute amniotic fluid containing nutrients and chemicals designed to stimulate growth. While floating inside the transparent plastic vessel – in some cases for four weeks – the lambs appeared to develop normally, transforming from bald, pink foetuses into fleecy, white newborns.

Tests on the animals revealed their lung function matched that of age-matched controls and the oldest lamb, which is now more than a year old, appears completely normal.

Partridge described the apparatus in operation as “an awe-inspiring sight”, but the authors acknowledge that the public may be wary of the technology.

“I don’t want this to be visualised as humans hanging on the walls in bags,” said Flake. “This is not how this device will work or look.”

The human version will have the appearance of a fluid-filled incubator, with a dark cover and interior, and the baby would be monitored by cameras. Flake predicts that such a set-up, while unfamiliar, is likely to be less distressing for parents than the current situation in which fragile infants typically undergo a host of invasive procedures, including intubation, ventilation and surgery.

The authors also ruled out the prospect of an entire gestation taking place externally, as depicted in Aldous Huxley’s Brave New World, where babies are routinely decanted into the world from artificial wombs.

“The reality is that at the present time there’s no technology on the horizon,” said Flake. “There’s nothing but the mother that’s able to support that [initial] period of time.”

In the UK, around 60,000 babies – one in nine – are born prematurely each year needing specialist hospital care.

The chance of survival at 22 weeks is close to zero, but the odds quickly improve for every extra day the baby stays in the womb. At 23 weeks the chance of survival is 15%, at 24 weeks 55% and at 25 weeks about 80% (this figure was just 53% in 2006).

However, health outcomes have not improved as quickly as survival figures for very premature babies, with one study showing that 45% of children born before 26 weeks had serious cognitive impairments at 11 years.

The possibility of prolonging a baby’s effective gestation period outside of the womb has long been viewed as the holy grail for treating extremely premature infants, but until now scientists have struggled to realise this immense technical challenge.

Neil Marlow, professor of neonatal medicine at University College London, said that the latest study would be viewed as a significant step towards this goal. “This is real tomorrow’s world stuff,” he said. “They appear to have got lambs through four weeks which is a pretty momentous achievement.”

Colin Duncan, professor of reproductive medicine and science at the University of Edinburgh, agreed the study was a major advance, but was less optimistic than the authors about the timeline to clinic: “The use of steroid injections for women at risk of delivering a premature baby to help accelerate foetal lung development was discovered using sheep models. It has improved the survival of premature babies worldwide and made a huge impact on obstetric and neonatal practice. That treatment took well over 20 years to get into clinical practice.”


Artificial womb for premature babies successful in animal trials

An artificial womb designed to support critically premature babies has been demonstrated successfully in animals for the first time, in an advance that could transform the lives of the most fragile newborns.

Lambs born at the equivalent of 23 weeks in a human pregnancy were kept alive and appeared to develop normally while floating inside the transparent, womb-like vessel for four weeks after birth. Doctors said that the pioneering approach could radically improve outcomes for babies born so early that they cannot breathe, feed or fight infection without medical help.

Alan Flake, a foetal surgeon at the Children’s Hospital of Philadelphia (CHOP) and lead author, said the proposed system could act as an urgently needed bridge between the mother’s womb and the outside world for babies born at between 23 to 28 weeks gestation.

“If we can support growth and organ maturation for only a few weeks, we can dramatically improve outcomes for extremely premature babies,” he said.

The team is in discussions with the US Food and Drug Administration (FDA) and predicts that babies could be incubated in the system within three years in the first clinical trial.

Left, a lamb which was prematurely born at 107 days of gestation on day four of support and, right, the same lamb on day 28 of support. Photograph: Partridge et al/Nature Communications

During the past decades, the limit of viability for premature babies has been steadily pushed back to about 23 weeks, but a high proportion of these babies still suffer severe and permanent health problems as a result of their early birth.

Doctors who treat babies born at 23 weeks – just past the midway point of a normal pregnancy – have to balance multiple competing risks to keep the infant alive and minimise the harm caused by invasive interventions and surgery.

These babies typically weigh about 1lb, their eyelids are sealed and they tend to have a rosy hue because their skin is so thin that the blood shows through.

Their immature lungs have a few air sacs with thick walls, rather than millions of tiny alveoli, in which oxygen is readily absorbed by the blood. If oxygen levels drop, heart and brain damage occur. But ventilation is also dangerous as premature lungs lack a surfactant which protects against the effects of oxygen, which can be toxic to tissue. Too much oxygen can lead to abnormal growth of blood vessels in the eye, which can leave the baby blind.

Emily Partridge, a doctor for critically premature infants at CHOP and a co-author, said: “Just looking at them it’s immediately clear that they shouldn’t be here yet, they’re not ready.”

In the study, published in Nature Communications, six premature lambs were placed in artificial wombs immediately after caesarean deliveries at the equivalent of 23 weeks human gestation. Within minutes of birth, the lamb was sealed in the biobag, linked to a gas exchanger by their umbilical cord, allowing their blood oxygen to be replenished and nutrients to be infused.

In the biobag, the lambs were immersed in a substitute amniotic fluid containing nutrients and chemicals designed to stimulate growth. While floating inside the transparent plastic vessel – in some cases for four weeks – the lambs appeared to develop normally, transforming from bald, pink foetuses into fleecy, white newborns.

Tests on the animals revealed their lung function matched that of age-matched controls and the oldest lamb, which is now more than a year old, appears completely normal.

Partridge described the apparatus in operation as “an awe-inspiring sight”, but the authors acknowledge that the public may be wary of the technology.

“I don’t want this to be visualised as humans hanging on the walls in bags,” said Flake. “This is not how this device will work or look.”

The human version will have the appearance of a fluid-filled incubator, with a dark cover and interior, and the baby would be monitored by cameras. Flake predicts that such a set-up, while unfamiliar, is likely to be less distressing for parents than the current situation in which fragile infants typically undergo a host of invasive procedures, including intubation, ventilation and surgery.

The authors also ruled out the prospect of an entire gestation taking place externally, as depicted in Aldous Huxley’s Brave New World, where babies are routinely decanted into the world from artificial wombs.

“The reality is that at the present time there’s no technology on the horizon,” said Flake. “There’s nothing but the mother that’s able to support that [initial] period of time.”

In the UK, around 60,000 babies – one in nine – are born prematurely each year needing specialist hospital care.

The chance of survival at 22 weeks is close to zero, but the odds quickly improve for every extra day the baby stays in the womb. At 23 weeks the chance of survival is 15%, at 24 weeks 55% and at 25 weeks about 80% (this figure was just 53% in 2006).

However, health outcomes have not improved as quickly as survival figures for very premature babies, with one study showing that 45% of children born before 26 weeks had serious cognitive impairments at 11 years.

The possibility of prolonging a baby’s effective gestation period outside of the womb has long been viewed as the holy grail for treating extremely premature infants, but until now scientists have struggled to realise this immense technical challenge.

Neil Marlow, professor of neonatal medicine at University College London, said that the latest study would be viewed as a significant step towards this goal. “This is real tomorrow’s world stuff,” he said. “They appear to have got lambs through four weeks which is a pretty momentous achievement.”

Colin Duncan, professor of reproductive medicine and science at the University of Edinburgh, agreed the study was a major advance, but was less optimistic than the authors about the timeline to clinic: “The use of steroid injections for women at risk of delivering a premature baby to help accelerate foetal lung development was discovered using sheep models. It has improved the survival of premature babies worldwide and made a huge impact on obstetric and neonatal practice. That treatment took well over 20 years to get into clinical practice.”